VALERO RIVERA

Articolo pubblicato sul sito WEB “marca.com” il 12 febbraio 2022.

Ha vinto il suo quinto campionato asiatico consecutivo con la squadra del Qatar due decenni dopo le cinque Coppe dei Campioni con il Barça.

Valero Rivera è stato l’architetto del ‘dream team’ del Barcellona , una squadra che ha segnato una pietra miliare nella storia della pallamano vincendo cinque Coppe dei Campioni consecutive. Rivera continua ad ampliare il suo marchio nel suo sport all’età di 69 anni, che compirà lunedì prossimo. La scorsa settimana ha vinto il suo quinto campionato asiatico con la squadra del Qatar, anche qui consecutivo. Solo la Corea del Sud aveva ottenuto qualcosa di simile con la squadra che vinse l’argento olimpico a Seoul 1988.

Rivera celebra ogni anno, da nove anni, la data del 9 aprile. Quel giorno prese in carico la squadra del Qatar, una squadra di pallamano all’epoca con pochi precedenti, esotica, che gli offrì un buon contratto e tutti i mezzi per lavorare. Aveva appena vinto il titolo di campione del mondo con la Spagna, ma l’alternativa che gli è stata presentata “è stata la decisione migliore della mia vita professionale”, afferma.

Ha guidato quella squadra, classificata al 20° posto nella Coppa del Mondo 2013, alla finale disputata due anni dopo nel suo paese. Solo la Spagna, nella prima fase del campionato, e la Francia in finale hanno battuto il Qatar. La sua squadra è stata criticata per avere un gran numero di giocatori stranieri con passaporti sportivi del Qatar. “È successo in molte nazioni, non c’è bisogno di fare nomi. Non fa bene alla pallamano che ci siano nazioni che migliorano?”, chiede l’allenatore. “Quanti nomi di quei giocatori erano conosciuti in Europa? I due portieri [Danjiel Saric e Goran Stojanovic], perché il resto non veniva da grandi squadre. Quello che sta facendo il Qatar con lo sport è ammirevole e apprezzabile”, dice.

“Personalmente per me ha lo stesso significato delle cinque Coppe dei Campioni consecutive con il Barça dal 95 al 2000.”

Quell’esplosione non era il fiore di un giorno. Nella successiva Coppa del Mondo, il Qatar ha eliminato la Germania agli ottavi. E nelle partite di Rio 2016 ha raggiunto i quarti di finale. In tre dei quattro Mondiali che ha giocato con Rivera, Il Qatar è stata tra le migliori otto, risultato che solo potenze come Spagna, Francia, Svezia, Danimarca o Croazia presentano nello stesso periodo. “E con giocatori diversi”.

Nel recente Campionato asiatico, giocato in Arabia Saudita, la sua squadra ha continuato ad avere giocatori di pallamano di altre nazionalità, come il cubano Rafael Dacosta Capote, arrivato in Qatar nel 2014 da Ciudad Encantada, la connazionale Frankis Carol Marzo, o il tunisino di nascita Youssef Ben Ali, attualmente in prestito al Barcellona. Ma ora la maggior parte sono originari dell’emirato, o vi si sono allenati, come i due giovani portieri balcanici arrivati ​​nel Paese da adolescenti.

Ribera, assistito dai suoi collaboratori, Ricard Franch e Veroljub Kosovac, ha cambiato mentalità e volto alla pallamano qatarina. “Ho lavorato con le mie idee”, dice. “Il campionato qui è competitivo e i club giocano in modo diverso rispetto a quando siamo arrivati. Il nostro esempio è stato seguito da altri paesi asiatici”.

Le quattro semifinaliste del recente Campionato asiatico, infatti, sono state allenate da allenatori europei: oltre al Qatar, il Bahrain (dall’islandese Johann Sigfusson), l’Arabia Saudita (il francese Didier Dinart) e l’Iran (Manolo Montoya, assistente di Valero nella squadra spagnola e nei suoi primi anni in Qatar). Ma i nove anni passati nell’emirato fanno di Valero anche il decano degli allenatori asiatici, un ambiente in cui avvengono molti cambi di allenatori.

Il nuovo titolo ha qualificato la sua squadra per la Coppa del Mondo 2023. Sarà l’ottava partecipazione consecutiva per lui, tre con la Spagna dal 2009 e cinque con il Qatar. “Chi lo avrebbe detto?!”, ricapitola. “Quando abbiamo vinto il terzo campionato asiatico non sapevo se avrei continuato. Una volta vinto il quarto, l’obiettivo è diventato il quinto. Personalmente per me ha lo stesso significato delle cinque Coppe dei Campioni consecutive con il Barça dal 1995 al 2000”, dice.

“Mi piace ancora andare ad allenarmi e mantengo la stessa illusione e voglia di vincere. Ovviamente, questo è il mio ultimo ciclo olimpico”

Tre anni fa, Rivera ha espresso a MARCA la sua intenzione di ritirarsi dopo le Olimpiadi di Tokyo 2020. Ma quell’ipotesi non si è concretizzata. Inaspettatamente, la sua squadra ha perso contro il Bahrain nella semifinale del torneo di qualificazione asiatico giocato nello stesso Qatar. “L’unica partita che una squadra di questo continente ha vinto contro di noi. Non la dimenticherò mai in vita mia”, sottolinea.

Ora i Giochi di Parigi 2024 e i Giochi asiatici di quest’anno sono il suo obiettivo e lascia il suo futuro nelle mani del presidente della sua federazione, Ahmed Al Shaabi. “Ne abbiamo parlato allora e anche l’anno successivo. Mi stavo avvicinando ai 70 anni e volevo smettere, ma mi ha detto che se mi sentivo bene, voleva che continuassi. Mi piace ancora andare ad allenarmi e coltivo lo stesso l’illusione e la voglia di vincere”, dice Rivera, che avrebbe ancora spazio per aggiungere una sesta corona asiatica.

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