Articolo pubblicato sul sito WEB dell’IHF il 24 luglio 2021.

Sei anni fa, l’Olanda ha sorpreso il mondo della pallamano quando è passata dal 13° posto del precedente Campionato del Mondo fino alla finale dell’edizione 2015 in Danimarca. A quel tempo le olandesi erano conosciute per il loro obiettivo ampiamente pubblicizzato di raggiungere i Giochi Olimpici del 2016 e fare il loro debutto nell’evento, con lo slogan “una squadra, un sogno” ben in mente. 

Dopo la loro prestazione storica nel 2015, che alla fine le ha viste finire con la medaglia d’argento mentre la Norvegia ha vinto l’oro, i Paesi Bassi non si sono ritirati dai riflettori. Infatti, poi, è arrivata la qualificazione vincente per i Giochi di Rio 2016 e, al loro debutto olimpico, l’Olanda è arrivata in semifinale ancora una volta. 

E hanno continuato ad ottenere semifinale dopo semifinale, con l’avventura di Rio 2016 unica manifestazione conclusa senza una medaglia fino all’EHF EURO 2020 in Danimarca lo scorso dicembre. L’Olanda ha perso contro la Francia nella semifinale di Rio 2016 e poi contro la sua ormai classica rivale Norvegia nella partita per la medaglia di bronzo, piazzandosi quarta. 

Ma la squadra si è ripresa e alla fine del 2016 è tornata a lottare per il titolo, questa volta al campionato europeo in Svezia, dove è stata sconfitta dalla Norvegia in finale. Nel 2017 hanno lottato di nuovo per le medaglie al Campionato del Mondo, conquistando il bronzo. All’EHF EURO 2018, si sono assicurati un altro bronzo. 

E poi finalmente, alla fine del 2019, nell’ultima di una serie di sei partecipazioni alle semifinali in tutti i principali campionati internazionali, i Paesi Bassi hanno fatto il grande passo e sono saliti in cima al podio. 

Ai Mondiali femminili 2019, un primo segnale che l’Olanda poteva essere nella sua forma migliore è stato quando ha sconfitto la Norvegia per la prima volta in 20 anni nel turno preliminare. Quel risultato è servito come un enorme impulso alla fiducia per la squadra ed è stato un suggerimento che il loro momento poteva essere arrivato – e il 15 dicembre, quando Lois Abbingh ha segnato il gol della vittoria su rigore, l’Olanda ha vinto il suo primo titolo importante.

La situazione all’inizio di questi Giochi Olimpici è quindi molto diversa da quella di Rio 2016. A Rio 2016, non era ancora chiaro se i Paesi Bassi avrebbero continuato a mantenere la loro forma, ma in Brasile hanno dimostrato di essere una potenza per rimanere al vertice con la loro corsa di “semi-apparizioni” finali. Il primo evento che hanno mancato si è verificato all’EHF EURO 2020; lì i Paesi Bassi sono arrivati appena fuori dalle prime quattro posizioni, giocando per il quinto posto contro la Russia nell’ultimo fine settimana. 

Ora, i Paesi Bassi entrano ai Giochi Olimpici come una delle principali squadre da battere, come campioni del mondo in carica. E hanno sicuramente fame di tornare in semifinale. Domenica, possono fare i primi passi verso quell’obiettivo, mentre aprono la loro campagna Toko 2020 contro i padroni di casa del Giappone. 

La partita del round 1 ha il potenziale per essere un thriller, poiché l’ultima volta che le squadre si sono incontrate ha visto una decisione ai tempi supplementari nell’ottavo di finale del Campionato mondiale femminile 2017. In precedenza, i Paesi Bassi e il Giappone si sono affrontati nel 2005 e due volte negli anni ’70. 

Per i Paesi Bassi, Estavana Polman, MVP del campionato mondiale femminile 2019, è assente a causa di un infortunio, ma hanno dato il benvenuto in squadra alla MVP dell’EHF EURO 2016, Nycke Groot, che aveva lasciato la squadra nazionale nel gennaio 2019. Nessuno dei difensori centrali chiave ha giocato nella EHF EURO 2020. La rosa vincitrice del Mondiale 2019 è quindi diversa, ma non necessariamente indebolita, e il ritorno di Groot dovrebbe rafforzare la squadra. 

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